Vertrekkende Han de Jong bleef altijd leraar economie

Nieuwsbericht -

Jarenlang boeide hij ons met originele analyses en verrassende inzichten. Duiding geven aan de economie was zijn passie. Eerst als leraar voor de klas, later als hoofdeconoom bij ABN AMRO. Deze maand neemt Han de Jong afscheid bij de bank. Een interview over zijn werk, de Nederlandse economie en het leven na ABN AMRO.

“Veel economen verliezen zich in cijfers en modellen. Maar het verhaal erachter is veel belangrijker. De één voorspelt 0,6 procent economische groei, de ander 0,7 procent. Who cares? Het gaat erom dat je begrijpt hoe het werkt, welke krachten er spelen, waar het naartoe gaat. Modellen zijn daarvoor onvoldoende toereikend. Als je te veel geloof hecht aan modellen, vergeet je hoe complex de economie in elkaar zit. Dan zeg ik: laten we in hemelsnaam ons gezond verstand blijven gebruiken.”

Han de Jong (62) zit er ontspannen bij op zijn werkkamer in de dealingroom, twee weken voor zijn zelfgekozen afscheid bij ABN AMRO. Sinds 1983 werkte hij, met een kleine onderbreking, voor de bank, de laatste 14 jaar gaf hij als hoofdeconoom leiding aan het Economisch Bureau. Sandra Phlippen staat klaar als zijn opvolger. Hij kijkt niet op tegen zijn afscheid. “Het is goed zo. 14 jaar hoofdeconoom, dat is lang zat. De wereld is veranderd. Er komt een tijd dat iemand anders het verhaal moet gaan vertellen, met nieuwe energie. Sandra kan dat als geen ander, zij is een heel goede opvolger.”

Leraar economie

Als uithangbord van de bank deed Han jaarlijks honderden optredens. Zijn humor, eruditie en eigenzinnigheid maken hem tot een geliefd spreker op bijeenkomsten. Daarbij staat hij net zo makkelijk voor een zaal met honderden toeschouwers als voor een klein gezelschap van tien klanten. Zichtbaarheid in de media is hem niet vreemd, zo schreef hij jarenlang een prikkelende column in Het Financieele Dagblad.

“Ik heb het altijd leuk gevonden om duiding te geven aan economische verschijnselen, er soep van te maken,” vertelt hij. “De economie is complex. Het is altijd een uitdaging om het te begrijpen en aan anderen uit leggen. Ik ben mijn loopbaan begonnen als leraar economie en misschien ben ik dat ook bij de bank wel altijd geweest. Het enige verschil was dat ik de lesstof niet meer uit schoolboeken haalde, maar uit de wereld om ons heen.”

Mooie carrières

Naaste collega’s beschrijven Han als een ‘people manager’. Hij had oog voor de mensen om zich heen, wist ook wat er privé speelde. Met kerst organiseerde hij altijd een etentje voor zijn MT, inclusief partners. Er werd dan altijd een quiz gedaan of een spelletje gespeeld.

Zelf kijkt hij met plezier terug op de vele jonge talenten die bij het Economisch Bureau hun carrière zijn gestart. “Wij hebben jarenlang een beleid gehad van jonge mensen binnenhalen en opleiden. Na een aantal jaren vlogen die weer uit. Daar zijn mooie carrières uit voortgekomen, zowel binnen als buiten de bank. Ik heb het altijd erg leuk gevonden om die mensen te blijven volgen en contact te onderhouden. Over een paar dagen ga ik toevallig eten bij iemand die jaren geleden bij ons is vertrokken en die nu een eigen hedge fund runt.” 

Geluksgevoel

Kijkend naar de huidige staat van de Nederlandse economie zijn er een paar dingen die hij kwijt wil. “Een van de beste boeken die ik de afgelopen jaren gelezen heb is ‘Why nations fail’ van Daron Acemoglu en James Robinson. De schrijvers laten zien hoe belangrijk goed functionerende instituties zijn voor de welvaart en het geluksgevoel van de bevolking. Wat dat betreft mogen we best tevreden zijn in Nederland. Er wordt in dit land wel veel geklaagd, maar onze overheidsinstellingen werken in het algemeen goed en zijn betrouwbaar. Onze economie functioneert ook goed. Er is werk, voor alle mensen zijn er kansen, je kunt een goed inkomen verdienen, we leven in vrijheid. Nederlanders zijn gelukkig en dat is begrijpelijk.”

“Iets anders is de vraag of het nog beter kan, of we er het maximale uit halen. Daar heb ik wel mijn twijfels bij. Een mooi groeicijfer is leuk, maar je kunt daar niet aan zien welke kansen je laat liggen. Ik ben wel eens bang dat we onszelf te kort doen. Neem onze hang naar financiële buffers. Op alle terreinen willen wij reserves aanleggen, om risico’s uit te sluiten. Gezinnen, pensioenfondsen, gemeenten en laten we de banken niet vergeten… Ik vind dat overdreven. Je kunt beter accepteren dat risico’s bij het leven horen. Er moet ruimte en vrijheid zijn in de economie, dat is goed voor de dynamiek.”

Geen blad voor de mond

Een blad voor de mond nam hij zelden of nooit. Trots kijkt hij terug op zijn eigenzinnige houding. “Ik denk dat ik altijd bereid ben geweest om te zeggen wat ik ervan denk. Ongeacht wie er tegenover me stond. Ik vind dat belangrijk. Je moet kritisch zijn, op jezelf, maar ook op anderen. Als medewerker en als mens ben je verplicht je mening te geven en elkaar te challengen. Hoeveel mensen lopen niet kritiekloos achter iets aan. Je moet authentiek zijn, een eigen mening hebben.”

“Dat is ook de rol die wij als Economisch Bureau hebben binnen de bank. Wij stellen vragen bij beslissingen, we challengen het beleid op basis van analyses. Wij kunnen dat ook, omdat wij als Economisch Bureau heel dicht bij de business zitten. Wij zijn als Economisch Bureau relatief klein maar ook slagvaardig. Onze economen hebben een breed aandachtsgebied, waardoor ze relevante adviezen kunnen geven.”

Leven na ABN AMRO

Han woont al vele jaren met zijn gezin in Ierland. Wekelijks komt hij voor zijn werk naar Amsterdam waar hij een appartement heeft. Aan stoppen met werken denkt hij nog niet. Inmiddels staat hij ingeschreven bij de Kamer van Koophandel onder de naam Crystal Clear Economics. “Ik ga door met de dingen die ik nu ook doe, maar ik ga alleen nog aanpakken wat ik leuk vind. Mijn plan is om advies- en schrijfwerk te gaan doen voor opdrachtgevers. Af en toe een spreekbeurt links of rechts. Ik heb al een paar veelbelovende leads. Ik praat bijvoorbeeld met een pensioenfonds dat iemand nodig heeft om hen te challengen op hun beleid.”

Het pendelen tussen Ierland en Amsterdam zal voorlopig niet minder worden. Naast zijn nieuwe opdrachtgevers zijn het ook de thuiswedstrijden van Ajax waar hij niet wil ontbreken. “Dat voetballen daar heb ik enorm veel plezier van. Ik heb twee vaste plekken in de Arena dus ik neem altijd iemand mee, mijn broer of een vriend van me. Wij hebben er ook enorm veel verstand van (lacht). En dat laten we ook duidelijk merken aan de mensen om ons heen dus die hebben er ook wat aan. Dat leraarschap zit er nou eenmaal in, hè?”

Delen

Discussieer mee

ABN AMRO is benieuwd naar uw mening. U kunt daarom onder dit artikel reageren via Disqus. Door te reageren gaat u akkoord met de voorwaarden.

Gerelateerd nieuws

Meer nieuws over ABN AMRO